Quotes

Aug 6, 2020

Tissot's Treasures: Montrésor

THE STORY: 

Another first for A Year in Fromage: A post written jointly by me and Ginger (my daughter) in English and then translated by Ginger into French. Will there be some errors? Certainly! Loose translations? You betcha! Do we care? Not really (though we certainly welcome all edifying corrections!)... 

Over a decade ago when Melissa Buron was preparing for her interview to work at the Fine Arts Museums of San Francisco (FAMSF, which encompasses both the De Young Museum and the Legion of Honor), a stranger at the library asked if she knew that the Legion was one of the few museums in the world to have a self-portrait of James Tissot (1836-1902). She didn’t, but in the name of due diligence, she researched both the painting and the artist. Not only did those preparations lead to her landing the job and eventually becoming a lead curator and the Director of the Art Division at the FAMSF, that chance moment in the library led to her becoming one of the world’s foremost experts on Tissot (currently the subject of her doctoral thesis for the University of London) and spearheading a nearly 7-year campaign to mount an unprecedented exhibit worthy of the artist.


Full disclosure: Ginger and I went to the exhibit at the Legion of Honor nearly a dozen times. We orchestrated meetings with FAMSF curators in English and with visiting Mus
ée d’Orsay curators in French; I led unofficial and unpaid tours for friends, family, and book clubs; we attended lectures, Ginger gave talks at local middle schools showcasing historic French fashions she sewed herself, inspired by and in conjunction with the Tissot exhibit (which she talked about in her post on historic fashion). We’ve bought the books, and we’ve sought out Tissot paintings that didn’t make it into the exhibit, like this Tea, 1872 below from the Met in NYC. It’s the kind of art exhibit that inspires a little fan-girl obsession. And it’s just arrived in Paris.


The exhibit Buron spearheaded – James Tissot: Fashion and Faith -- opened to critical and public acclaim in San Francisco on October 12, 2019 at the Legion of Honor (the more traditional space and collection of the FAMSF) and closed on February 9, 2020, just before the city and museums themselves closed down due to the Covid-19 Pandemic. The exhibit was supposed to open immediately after at the Musée d’Orsay, whose own curators, including Paul Perrin with whom we chatted at the Legion of Honor in San Francisco, were co-organizers and instrumental in helping Buron collect and curate the ambitious exhibit. But the pandemic delayed that French opening until June 23, and it will run until Sept 13. 

Given how little Tissot is known compared to many of his impressionist contemporaries, including mentor Edouard Manet, it’s rather remarkable how prolific he was and how influential he has been. This exhibit is groundbreaking in the breadth and scope of his work collected and gleefully shows his influence not just in the rarified art world but also with pop culture references such as films Age of Innocence, Ben-Hur, and Raiders of the Lost Ark.


The timing of the exhibit is interesting – in San Francisco just before the pandemic, then delayed and opening in Paris just after. We think the Paris audience may see the works quite differently because of this. His Return of the Prodigal son series gains a new layer of meaning as we all emerge from various stages of shelter-in-place and isolation. We haven’t seen family members or close friends for long periods of time, and the emotion in Tissot’s paintings calls to us even more with our heightened empathy after the forced separation.


The fashion-focused paintings – which are the indisputable stars of the exhibit -- are gloriously and unapologetically beautiful, colorful, joyful, larger than life. After being deprived of so much color for so long, the Parisian audience is bound to appreciate this aspect of Tissot’s work. Much of it feels like a love letter to his native France (born Jacques-Joseph Tissot in Nantes) and to his adopted home in England, as well as to the woman he actually loved and painted for so long, Kathleen Newton. Tissot’s romance with the British divorcee brings a modernity to his work and a perspective that shows him as a man ahead of his time, with a seeming feminist bent. His modernity also shines through in the way he stages many of his paintings – almost as if he were creating Instagrammable moments before the advent of Instagram, like in In the Conservatory, 1874 or Portrait of Captain Frederick Gustavus Burnaby, 1870 below.

There are tiny surprises throughout the exhibit that feel like little Easter eggs: the logo (stylized JJT initials, like he was a Marketing 2.0 guru) that he made up for himself hidden in the paintings; the little pug dog who pops up here and there; the treasure hunt for dresses repeating in various contexts. One of the tiniest but most effective Easter eggs is the swatch of fabric from the frilly, pink, velvety robe portrayed by Tissot in the Portrait of the Marquise de Miramon. The swatch highlights the technical mastery of his paintings, and by juxtaposing the portrait with the fabric, the curators bring to life a classic artistic format.

The exhibit feels decidedly less stuffy than many art exhibits not only because of the pop culture references, the modernity, and the humor, but also because of the intrigue and scandal. A Tissot painting thought to be lost to posterity (The Apparition) was miraculously found by Buron in a private collection; its subject matter is mysticism and a séance to commune with the dead. Another painting, The Impresario, previously (and still?) attributed to Edgard Degas may well be a Tissot. And with so many portraits of her, it’s impossible to forget his scandalous (for the 1800s) love with Newton, a divorcee with children of unnamed fathers: Were either of them Tissot’s own? The debate rages on. There’s plenty to think on, and technical ability to astound, but one of the most unusual aspects of James Tissot: Fashion and Faith is, overall, its ability to delight us. Simply put, compared to many art exhibits, it’s just plain fun. If you're in Paris, don't miss the chance to see it before it leaves in mid September.

L'HISTOIRE - VERSION FRANCAISE: 

Il y a une dizaine d'années quand Melissa Buron se préparait pour son interview pour travailler au Musées des Beaux Arts de San Francisco (FAMSF, dont le Musée De Young et le Legion of Honor font partis), un étranger dans la bibliothèque lui demanda si elle savait que la Légion était un des quelques musées au monde qui avait un autoportrait de James Tissot (1836 - 1902). Elle ne le savait pas, donc pour être diligente, elle a recherché cette peinture et l'artiste en question. Ces recherches n'ont pas seulement aidé Buron à être acceptée à cette position et ensuite à devenir un des conservateurs principales et le Directeur de la Section d'Art au FAMSF, mais cette rencontre dans la bibliothèque l'amena à devenir une experte mondiale sur Tissot (le sujet de son thèse doctorale pour l'Université de Londres) et à diriger une campagne de presque 7 ans pour organiser une exposition sans précédent digne de l'artiste.


Pour être complètement honnête, nous avons visité l'exposition au Légion d'Honneur presque une douzaine de fois. Nous avons parlé avec des conservateurs du FAMSF en anglais et avec des conservateurs du Musée d'Orsay en francais; j'ai guidé des tours non officiel et sans paie pour mes amies et clubs de lecture pendant que ma fille a donné des présentations pour des écoles primaires et des collèges locaux pour montrer des robes françaises historiques qu’elle a cousues elle-même, inspirée par et en conjonction avec l'exposition de Tissot. Nous avons acheté les livres, et recherché peintures de Tissot qui n'ont pas pu faire parties de l’exposition comme Thé, 1872, en bas, qui se trouve au Musée Met à NYCC'est le type d’expo qui mène les visiteurs à devenir fans et inspire une petite obsession. Et l'expo vient d'arriver à Paris.


L'exposition dirigée par Buron – James Tissot: L'Ambigu Moderne – a ouvert en San Francisco le 12 octobre 2019 au Légion d'Honneur (l’espace des collections plus traditionnel du FAMSF)  sous un tonnerre d'éloge critique et publique et a fermé le 9 février 2020, juste avant que la ville et les musées ferment à cause de la pandémique Covid-19. L’exposition aurait dû ouvrir au Musée d’Orsay immédiatement après sa fermeture en San Francisco. Les conservateurs au Musée d'Orsay, y compris Paul Perrin avec qui nous avons parlé à San Francisco, étaient des collègues essential pour créer et organiser cette expo ambitieuse avec Buron. Par contre, la pandémique a pousser l’ouverture française de l’exposition jusqu'au 23 juin.

C'est assez incroyable que Tissot a été si influent et ses oeuvres si nombreux et variés quand il est beaucoup moins connu que ses collègues impressionnistes, comme son mentor Edouard Manet par exemple. L'exposition est une vision et collection révolutionnaire des oeuvres de Tissot et montre avec gaieté son influence expansive non seulement dans le monde artistique mais aussi dans la culture populaire du 20eme et 21eme siècles, ayant inspirées les films l'Âge d'Innocence, Ben-Hur, et Indiana Jones et les Aventuriers de l'Arche Perdue.

Le timing de cette exposition est intéressant -- en San Francisco juste avant la pandémique, puis différée et ouvrant à Paris just après. Nous pensons que les spectateurs parisiens vont regarder les oeuvres de Tissot différemment à cause de ça. La série de peintures Retour du Fils Prodigue gagne une nouvelle signification pendant que nous émergeons du confinement et de l’isolement. Ca fait longtemps que nous n'avons pas vu membres de nos familles et amies proches: l'émotion dans les peintures de Tissot nous appelle avec l'empathie augmentée des semaines ou mois de séparation forcées.

Les peintures centrer sur la mode -- qui sont les stars incontestables de l'expo -- sont glorieux et impénitents dans leurs beauté, couleurs vibrants, et atmosphère plus que vivants. Après avoir été privés de couleur pour si longtemps, les visiteurs parisiens vont surement apprécier cet aspect des oeuvres de Tissot. Beaucoup de son travaille transmet comme une lettre d'amour à sa France natale (né Jacques-Joseph Tissot à Nantes) et sa patrie adoptée en Angleterre, aussi bien que la femme qu'il a aimé et peint pour si longtemps, Kathleen Newton. L'amour de Tissot pour la divorcée anglaise amène une modernité à son travail et une perspective qui montre Tissot comme un homme plus avancé que son époque, avec une disposition féministe. Sa modernité est évidente dans la manière que Tissot met en scène ses tableaux -- presque comme s'il capturait des moments parfait pour Instagram avant l’invention de cette technologie, en Dans le Conservatoire, 1874 ou Portrait de Capitaine Frédéric Gustavus Burnaby, 1870, en bas par example.




Il y a des petites surprises cachées à travers l'exposition qui excitent les visiteurs et donnent un sentiment de gaieté enfantin: le logo (ses initiales stylisées “JJT”, comme s'il été un pro de marketing 2.0) qu'il a inventé et qui est caché dans ses peintures; le petit chiot adorable qui apparaît dans quelques peintures a des moments imprévisibles; la chasse au trésor pour identifier les robes qui apparaissent plusieurs fois dans différents tableaux. Un des plus petits mais plus efficaces trésors dans l'exposition est un morceau de tissue préservé de la robe de velours rose pleins de froufrous porté par la Marquise de Miramon dans le portrait peint par Tissot a ce nom. Ce morceau de tissue montre la maîtrise technique incroyable de ses peintures. En juxtaposant le portrait avec le tissu, les conservateurs donnent vie à ce format de peintures classique.

Cet exposition présente une expérience moins démodé et étouffant que la plupart d’expositions d’art non seulement grâce au references a la culture populaire, la modernité, et l’humour, mais aussi grâce à l’intrigue et le scandale. Une peinture de Tissot pensé être perdue pour la postérité (L’Apparition 1885) était miraculeusement retrouvé par Buron dans une collection privée; le sujet de la peinture étant mysticisme et une séance pour parler avec les esprits des morts. Une autre peinture -- L’Impresario -- précédemment (et encore?) pensé être un Edgar Degas pourrait bien être en fin de compte un Tissot. Avec tant de portraits d'elle, c'est impossible d'oublier son amour interdit avec sa muse, Newton, qui était une divorcée avec des enfants de pères inconnus (c'est possible que Tissot était le père d'un ou plusieurs enfants de Newton) -- très scandaleux pour le 19ème siècle. Il y a beaucoup à nous faire réfléchir, et compétence technique à nous impressionner, mais un des aspects plus unique de cet exposition est sa capacité à nous ravir. Ecrit simplement, comparé à beaucoup d'expositions d'art, c'est tout simplement fun. Si vous êtes à Paris, profitez-en et allez-y avant que l'exposition se termine mi-septembre.

THE CHEESE: Montrésor

Montrésor is a long log of cheese made from goats' milk in the best tradition of a St.-Maure-de-Touraine by P. Jacquin & Fils (and Son) in La Vernelle, in the Indre department, Ventre-Val region in central France. This area is traditionally known as Berry and is home to many famous fine goat cheeses including Selles-sur-Cher and Valençay, both of which are made at this very fromagerie, and almost 500 tons per year of around 30 kinds of cheese.

This family fromagerie has been producing fabulous goat cheeses for over 50 years, and another star of the P. Jacquin & Fils repertoire is St.-Maure-de-Touraine. Montrésor is made in the same region, with the same methods, and even the same shape and form as the classic St.-Maure-de-Touraine. Yet it is not a St.-Maure-de-Touraine because it was created only recently, using pasteurized milk so that it can be exported. That explains how I found and tasted it in the Bay Area -- at the Berkeley Cheese Board to be precise.


Just like the raw, AOP version, Montrésor is creamy and delicious, with that fabulous goaty tang. But of course it's a milder version -- less gamy and farmy than a French version might be in order to please the American market.


THE CONNECTION:


I'm happy to use 
Montrésor , a cheese that originates in France and is imported to the US, in order to talk about an exhibition that originates in the US and gets imported to France. Also, I like the name Montrésor -- which literally means "my treasure" -- about a treasure hunt for Easter eggs in an exhibit full of treasures that I enjoyed with one of my own treasures (my daughter, that is).

1 comments :

  1. Great collaboration - you and your daughter are a super team!

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